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Autriche
Republik Oesterreich

47 20 N, 13 20 E
L'Autriche est un Etat du centre de l'Europe enclavé entre l'Italie, la Suisse, l'Allemagne la République Tchèque, la Slovaquie, la Hongrie et la Slovénie. Sa superficie est de 83,870 kilomètres carrés; sa population de 8,2 millions habitants (2009). République fédérale, formée en 1918, après le démantèlement de l'Empire Austro-hongrois, l'Autriche, membre de l'Union Européenne depuis 1999, est divisée en 9 Etats (Bundeslaender; singulier : Bundesland) : Niederoesterreich (Basse-Autriche), Oberoesterreich (Haute-Autriche), Salzburg, Steiermark (Styrie), Tirol (Tyrol), Vorarlberg, Wien (Vienne). La capitale est Vienne. Autres grandes villes : Salzbourg, Graz, Innsbrück.

Le pays n'a pas de bonnes limites naturelles : plaines, montagnes et fleuves, étant arbitrairement coupés par les frontières. C'est une région presque exclusivement montagneuse. Les Alpes orientales et leurs contreforts en couvrent la plus grande partie et l'on se reportera à la page consacrée aux Alpes pour plus de détails. Disons seulement que le point culminant de l'Autriche est le Grossglockner (3798 m), dans le massif du Hohe Tauern, situé entre les cols du Brenner (1371 m),  à l'Ouest,  et du Katschberg (1641), à l'Est. 
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Carte de l'Autriche.
Carte de l'Autriche. Source : The World Factbook.
(Cliquer sur l'image pour afficher une carte plus détaillée).

Au Nord s'étend la vallée du Danube. De Passau (Allemagne) à Bratislava (Slovaquie), où il se heurte à la pointe avancée des Carpates, le Danube se déroule entre les contreforts des Alpes autrichiennes (Hauruck, Wienerwald) et le bastion de Bohème, dans un paysage qui rappelle, par ses coteaux ensoleillés et ses escarpements couronnés de châteaux et de ruines, le cours pittoresque du Rhin, de Bingen à Bonn.
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Le Danube dans les faubourgs de Vienne. A Gauche, la Donauturm (Tour du Danube).

A partir du rocher de Jochenstein, qui surgit des eaux, les deux rives appartiennent à l'Autriche : leurs promontoires boisés resserrent le fleuve et surplombent parfois de 200 à 300 mètres; le paysage est sévère et grandiose. Avec le confluent de la Traun et celui de l'Enns, la vallée du fleuve s'élargit; puis l'île de Werth divisant ses eaux en rejette une partie sur la passe de Strudel, rapide de 340 mètres de long, sur 9 à 13 mètres de large Alors les rives s'animent : au-dessus du fleuve c'est le Haustein, que couronne une ruine, puis Marbach et sa montagne, avec le pèlerinage de Maria-Talerl; Melk et sa célèbre abbaye. 

Le paysage se découvre de plus en plus et le Danube atteint Vienne. Au-dessous de la capitale autrichienne, il enveloppe l'île Lobau (7,5 km de long, 5 km de large). Plus loin, du même côté, le cours de la March ou Morava, grand affluent de gauche, ouvre une large trouée entre le plateau Morave et les bourrelets des Carpates. Le Danube autrichien est la partie du cours du fleuve où celui-ci cesse d'être un fleuve de montagne pour devenir fleuve de plaine. Mais son alimentation est surtout alpestre. Alimenté par la fonte des neiges, qui grossit ses affluents, c'est au printemps et en été que se produisent ses crues.

L'Autriche séparée de toutes les mers européennes a un climat continental. La température, soumise à des contrastes accentués. est de plus en plus variable à mesure que l'on passe de la plaine dans la haute montagne. De même la pluie, moyenne 800 à 900 mm, augmente vers les hauts sommets. Le vent caractéristique est le foehn qui, soufflant du Sud au printemps, élève brusquement la température, fait fondre la neige et provoque des avalanches.
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Un château et une vallée des Alpes autrichiennes. Photos : The World Factbook.
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