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Les Hilotes

Les Hilotes (ou Ilotes) étaient le esclaves des Spartiates, dont le nom provenait de celui des habitants de la ville de Hélos, sur le golfe de Laconie, qui, pour avoir voulu résister aux Doriens, conquérants de la Laconie à la fin du XIIe siècle av. J.-C., virent leur ville détruite furent réduits à un état intermédiaire entre les esclaves et les hommes libres. 

Les Hilotes ne pouvaient être affranchis que par l'Etat auquel ils appartenaient. Distingués par un vêtement particulier, ils affermaient et cultivaient les terres des Spartiates, exerçaient les arts mécaniques, étaient employés comme matelots sur les flottes, ou attachés au service de l'armée. Aussi étaient-ils toujours prêts à se révolter contre le joug horrible qui pesait sur eux. 

Devenus beaucoup plus nombreux par l'adjonction des Messéniens vaincus, nous apprend Thucydide, ils profitèrent du désastre occasionné à Sparte par un tremblement de terre, en 469 avant J.-C., pour l'aire à leurs maîtres impitoyables une guerre dans laquelle ils furent sur le point de s'emparer de la ville. 

Lorsqu'ils obtenaient la liberté, en récompense de services rendus à l'Etat, ils pouvaient ensuite s'élever, par de nouveaux services, au rang de citoyens.

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Dictionnaire biographique
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