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Plume (zoologie). - Les plumes sont des appendice-tégumentaires, analogues aux poils qui recouvrent la peau des mammifères ou aux écailles des reptiles, et que possède celle des oiseaux. Une plume se compose d'une tige dont la base est creuse et plongée dans le bulbe, et de barbes qui, elles-mêmes, portent des barbules à peine visibles à l'oeil nu. Leur tissu, leur éclat, leur force, leur forme générale varient à l'infini. On trouve parmi les plumes des différences analogues à celles qui existent dans les poils des mammifères; le duvet, que l'on observe si abondamment sur les oiseaux aquatiques et qui nous fournit l'édredon chez l'eider, représente le poil laineux, tandis que la plume proprement dite répond au poil soyeux. 

Deux fois par an l'oiseau mue, c'est-à-dire renouvelle ses plumes, et dans plusieurs espèces le plumage d'hiver offre une autre disposition de couleurs que celui d'été. Parfois aussi les jeunes oiseaux ont un plumage spécial ou livrée; c'est ce, qu'on observe chez les oiseaux dont le mâle et la femelle portent le même plumage. Le plus souvent le mâle seul est peint de couleurs vives, tandis que la femelle, fréquemment plus grosse que lui, montre des teintes plus uniformes et plus ternes; les jeunes des deux sexes ressemblent alors à la femelle. 

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Dictionnaire Les mots du vivant
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