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Plasma

On nomme plasma un gaz partiellement ou entièrement ionisé. Typiquement, c'est l'état dans lequel se trouve la matière dans les étoiles ordinaires comme le Soleil, par exemple (gaz totalement ionisé). Une zone de la très haute atmosphère terrestre, la ionosphère, est également sous forme de plasma (gaz ici très dilué et partiellement ionisé).

On considère parfois que cela correspond à un quatrième état de la matière. De fait, les états de la matière peuvent être ordonnés en fonction de la température. A mesure que celle-ci augmente, les molécules qui composent les corps deviennent de plus en plus énergétiques et transforment transforment d'abord l'état solide en état liquide, puis l'état liquide en téta gazeux. Il est dès lors admissible de considérer que l'ionisation d'un gaz qui apparaît à une température encore supérieure place le gaz dans un état distinct.

Lors de la transition de l'état de gaz à celui de plasma, les molécules du gaz commencent par se dissocier pour former un gaz d'atomes, puis, la température augmentant, les atomes perdent leurs électrons formant ainsi un fluide composé de particules chargées : électrons libres d'une côté, ions positifs de l'autre (des particules neutres peuvent également subsister). 

En l'absence de tout champ électrique ou magnétique extérieur, toutes ces particules (qui globalement constituent un masse électriquement neutre) se déplacent dans des directions aléatoires et avec une cinétique semble à celle d'un gaz ordinaire. Les plasmas sont cependant électriquement conducteurs en raison de la présence en leur sein  de charge libres et peuvent atteindre des conductivités électriques plus grandes que les métaux tels que l'or et le cuivre. 

Les caractéristiques des plasmas ont permis le développent de technologies particulières (on connaît les écrans plats à plasma, par exemple). Les plasma interviennent également dans divers procédés industriels. En chimie, ils peuvent être utilisés parce qu'ils peuvent atteindre des températures et des densités d'énergie supérieures à celles produites par des moyens chimiques ordinaires. Ils sont aussi capables de produire, même à basses températures, des espèces énergétiques capables de déclencher des réactions chimiques difficiles ou impossibles à obtenir autrement. On utilise également les plasma pour le traitement des surfaces.

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Dictionnaire cosmographique
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