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Nébuleuse. - Terme vague qui sert a désigner toute région du milieu interstellaire aux contours mal définis (comme un nuage). Dans le passé, on désignait ainsi sans distinction des objets en réalité sans rapports les uns avec les autres. Les amas d'étoiles et les galaxies étaient rangés parmi les nébuleuses au même titre que les régions du milieu interstellaire contenant des masses de gaz illuminé de diverses manières. Aujourd'hui, parler de nébuleuse à propos d'une galaxie (par ex. la nébuleuse d'Andromède) ne peut être qu'une source de confusion. Le terme s'applique exclusivement à des masses de gaz et de poussières présentes à l'intérieur d'une galaxie. On parle de nébuleuses diffuses étendues (régions HII), de nébuleuses planétaires, et on peut y rattacher les rémanents de supernovae, par exemple. On parle également de nébuleuses à propos de masses de matière interstellaires, que leurs poussières rendent opaques à la lumière, et seulement visibles en contre-jour. Ce sont les nébuleuses sombres (globules de Bok, rifts, sacs à charbon...).
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Dictionnaire cosmographique
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