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Incubation

Le mot incubation, du latin incubare, être couché sur, désigne proprement l'action de couver, c'est-à-dire, le séjour d'un des parents, la mère habituellement, sur les oeufs pour en provoquer le développement jusqu'à l'éclosion. C'est surtout chez les oiseaux que s'observa l'incubation; c'est une période essentielle de la production des jeunes; elle est l'analogue de la gestation des mammifères

Le but de l'incubation est de maintenir l'oeuf des oiseaux à la même température que s'il était dans le sein de la mère. La couveuse semble d'ailleurs éprouver à cette époque une surexcitation particulière, une sorte d'inflammation normale de la face ventrale du corps qui lui donne des moyens nouveaux d'échauffer ses oeuf. Un instinct impérieux l'attache à son oeuvre maternelle. 

Chez plusieurs espèces elle demeure assidûment sur les oeufs, sans même prendre de nourriture. Certains mâles (aigles, vautours, rossignols, fauvettes) s'occupent d'apporter à manger à leur compagne; chez d'autres espèces (coq, faisan, oiseaux d'eau), ce soin est négligé et le jeûne est à peu près complet. 

Dans certaines espèces aussi (pigeons, tourterelles), le mâle relaye la couveuse, de temps en temps pour lui laisser des moments de liberté; dans d'autres il lui tient habituellement compagnie (rossignols, fauvettes). La durée de l'incubation varie suivant les espèces de une semaine et demie à huit semaines. Le tableau suivant donne la durée d'incubation en jours pour quelques espèces communes :
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Vautour fauve 
Loriot d'Europe Rossignol 
Colibris 
Hirondelles
Alouette des champs
Mésange charbonnière
Serin des Canaries
Étourneau commun Corbeau
60
20
18-20 12-14 
15
15
12
15-18
18-20
20
Paon domestique
Dindon
Pintade 
Faisan doré 
Poule ordinaire 
Perdrix grise
Colin
Caille
Tourterelle
Pigeon
Autruche
30
25 
25
22 
21 
22
22
22
16
10
50-60
Casoar
Vanneau d'Europe
Cigogne blanche
Ibis sacré
Foulque d'Europe
Canard ordinaire 
Canard de Caroline
Canard musqué 
Canard de Chine
Cygne à bec rouge 
Oie ordinaire 
62
21
30
25
22-23
23
34
23
31
40-45
29-30

Ajoutons qu'on observe chez quelques autres animaux que les oiseaux, une sorte d'incubation; chez quelques reptiles, par exemple.  (Ad. F.).

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Dictionnaire Les mots du vivant
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