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Ammien Marcellin

Ammien Marcellin est un historien latin d'Antioche, né vers 330 ap. J.-C.; l'époque de sa mort est inconnue. Il fut soldat et servit sous Julien en Gaule contre les Alamans, et ensuite contre les Perses. II se fixa à Rome vers 376 et y composa son grand ouvrage intitulé : Rerum gestarum libri XXXI, dont nous ne possédons que les dix-huit derniers livres, où sont racontés les événements de 352 à 378.

Continuant Tacite, il avait commencé son histoire au principat de Nerva, et la perte des treize premiers livres est extrêmement fâcheuse. Il donne à son ouvrage la forme d'annales, avec de nombreuses et longues digressions. La partie qui subsiste renferme le récit fidèle des événements auxquels l'auteur a assisté, des descriptions intéressantes concernant la géographie et les moeurs de différents pays, particulièrement de la Gaule et de la Germanie. 

Ammien Marcellin a été moins un écrivain de profession qu'un soldat curieux, intelligent, d'un sens droit, sincère dans ses jugements, tolérant, par exemple envers les chrétiens dont il appelait la religion « une superstition de bonnes femmes ». Il partageait lui-même avec les lettrés de son temps la croyance aux divinités du paganisme, mitigée par la philosophie

Son style a tous les défauts de l'époque, incorrection, les mélanges bizarres, l'affectation et surtout l'obscurité. A la suite de ses oeuvres on place généralement des extraits (Excerpta) d'un anonyme, relatifs à plusieurs empereurs et particulièrement à Constantin; ils pourraient être de deux auteurs différents, chrétiens tous les deux.

Il existe une vingtaine de manuscrits de l'ouvrage d'Ammien Marcellin; il a été imprimé pour la première fois à Rome en 1474, et souvent réimprimé. La meilleure édition classique est celle de Gardthausen; Leipzig, 1875. Il a été publié une traduction française d'Ammien, dans la collection Nisard; Paris, 1849. - Le texte d'Ammien Marcellin a été renouvelé en 1533 par l'italien Marie-Ange Accurse auteur d'une diatribe contre Ausone, qui publia à Augbourg une édition avec le titre outrecuidant : Ammianus Marcellinus a Mariangelo Accursio mendis quinque millibus purgatus. (A19).

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