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Japet

Corps de glace, satellite de Saturne


 
Japet.
Japet. Source : JPL / Mission Cassini.

 
Japet est un satellite de Saturne découvert par Cassini en 1671. La caractéristique la plus marquante de ce corps principalement constitué de glace est sa surface bicolore. Un hémisphère est très clair, l'autre très sombre. On ignore quelle peut exactement en être la cause, mais il est possible que le matériau sombre corresponde à de la matière organique fondue puis libéré à la surface lors d'une grande inondation provoquée lors de l'impact d'un astéroïde. Ce flot aurait ensuite gelé au contact des basses températures de l'espace et donné à Japet l'aspect qu'il a aujourd'hui. L'absence de grand cratèrequi aurait pu témoigner de cet impact incite cependant à laisser ouvertes d'autres possibilités. On parle ainsi également d'un affleurement permanent de matière venue des profondeurs de Japet, et qui se solidifierait aussitôt arrivée en surface. Autre possibilité : ce matériau sombre correspondrait à un dépôt de poussières venu de Phoebé, lune très sombre de Saturne, et qui auraient été soufflées dans l'espace par des collisions avec des météorites.
 
Matériau sombre sur Japet.
Dépôts de matériaux sombres dans la zone de transition
entre les deux hémisphères de Japet.  Source : JPL / Mission Cassini.
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