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Australie
Commonwealth of Australia

27 00 S, 133 00 E
L'Australie est la plus grande île du globe, et est aussi considérée parfois comme un continent à part entière. C'est une démocratie parlementaire, membre de Commonwealth britannique, peuplée de 20 millions d'habitants. Administrativement, on distingue 6 Etats fédérés (Nouvelles Galles du Sud, Queensland, Australie méridionale, Tasmanie, Victoria, Australie occidentale) et deux territoires (Territoire du Nord et Territoire de la capitale australienne). La capitale  de l'Australie est Canberra; autres grandes villes : Sidney (la ville la plus peuplée), Melbourne, Brisbane, Adelaïde, Perth, etc. 
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Australie : le port de Sydney.
Le port de Sydney, avec son célèbre opéra, à gauche.

L'Australie est située au Sud-Est de l'archipel de la Sonde (Indonésie), entre l'Océan Indien à l'Ouest et l'Océan Pacifique à l'Est, séparée au Nord-Est de la Nouvelle-Guinée par le détroit de Torres, et au Sud, de la Tasmanie, par le détroit de Bass. Sa superficie (7,686,850 km² ) est de l'ordre des trois quarts de celle de l'Europe. Elle présente une étendue de côtes de 25.760 kilomètres. Sa plus grande longueur de l'Ouest à l'Est est de 4000 km, et sa traversée du Nord au Sud est en moyenne de 2000 km. La côte Nord de l'Australie est la plus découpée : la mer y creuse le grand golfe de Carpentarie, entre le cap Arnhem et le cap York à l'l'Est, et le golfe de Cambridge. 
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Carte de l'Australie.
Carte de l'Australie. Source : The World Factbook.
(Cliquer sur l'image pour afficher une carte plus détaillée).

Les îles.
Le littoral australien est bordé d'une grande quantité d'îles, la plupart très petites, mais quelques-unes plus importantes. Parmi ces dernières sont : l'île Bathurst, l'île Melville, et, dans le golfe de Carpentarie, l'île Groote et l'île Wellesley. La côte Ouest, depuis le cap Londonderry jusqu'au cap Leeuwin, présente alternativement une succession de caps et de baies moins accusés que les précédents. La côte Sud se creuse en forme de croissant pour former le grand golfe Australien, entre l'archipel de la Recherche à l'Ouest et l'archipel de Nuyts à l'Est. Puis viennent les golfes de Spencer, de Saint-Vincent et de Port-Philippe. Cette côte se termine au promontoire Wilson, en face de la Tasmanie. L'île du Kangourou, à l'entrée du golfe Saint-Vincent, est la plus remarquable de celles qui bordent le littoral. Du promontoire Wilson au cap York se développe la Côte orientale, beaucoup moins accidentée, où se trouvent les îles Nord-Stradbroke, Moreton et Frazer (Great Sandy Island); puis, un peu au Nord du tropique du Capricorne et jusqu'au cap York, la côte est séparée de la pleine mer par un chapelet d'atolls constituant ce que l'on a appelé la grande barrière (Les Iles de la Mer de Corail).

Le relief.
L'Australie forme une masse compacte comparable au continent africain. On peut distinguer en Australie trois zones de relief  : 1° A l'Est, une zone de relief varié, zone de montagnes surplombant à l'Est la côte, à l'Ouest un grand bassin fluvial; 2° La dépression centrale; 3° A l'Ouest, un grand plateau non plissé.
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Australie : Ayers Rock (Uluru).
Uluru (Ayers Rock), près d'Alice Springs. Ce monolithe géant est un des symboles de l'Australie.

La partie orientale du continent australien est formée, au Nord, par un plateau de 200 à 500 mètres d'altitude; au Sud, par la grande plaine qu'arrosent le Murray et le Darling. Elle est séparée de la dépression centrale par une zone de hauteurs discontinues (Hugh Range, monts Zacharie [670 m], Grey Range, Barrier Range). Plus à l'Est, formant une cordillère qui suit la côte sur plus de 3000 kilomètres, de la péninsule d'York au golfe de la Rencontre, une bordure montagneuse, le Dividing Range, racine d'une haute chaîne aujourd'hui usée par l'érosion et dont, sauf dans les endroits où ont eu lieu des manifestations volcaniques, les quartzites et les granits ont pris des formes émoussées de ballons. C'est dans sa partie centrale et méridionale que cette cordillère est le plus élevée; elle atteint 1741 mètres au mont Lindsay, au Sud de Brisbane, s'élève encore dans le Liverpool Range (1 800 m), les Blue Mountains et les Alpes australiennes (entre Sydney et Melbourne), qui atteignent près de 2000 mètres avec le Bogong et le Hotham, et culmine au pic Townshend, dans les monts Kosciuszko (2229 m).  Ces chaînes tombent brusquement sur la côte et descendent vers l'intérieur par gradins.

Les montagnes Bleues et les Alpes Australiennes renferment les mines d'or. Viennent s'ajouter à ces richesses des minerais de cuivre, de fer, de plomb argentifère et des bassins de houille considérables. Les autres parties de l'Australie, dont le dixième des terres seulement est utilisable, ont un sol composé de craie, de sables, d'argiles et surtout de grès.
La dépression centrale, ancien fond de mer asséché et rempli de formations secondaires et tertiaires (calcaires, sables, argiles), forme une vaste cuvette, au fond très irrégulier et parsemé de hauteurs qui dans l'ensemble, descendent en pente douce du Nord-Est au Sud-Ouest. De longues rides montagneuses la parsèment, dirigées le plus souvent du Nord au Sud (Flinders Range, 1300 m). L'altitude de cette plaine centrale est partout, sauf au Nord, inférieure a 100 mètres. Elle se creuse profondément en son centre et la partie la plus déprimée est occupée par des lacs analogues aux chotts et aux sebkha de l'Algérie, à sec une partie de l'année et se couvrent alors d'une couche de sel. Le lac Gairdner, le lac Torrens, sont encore à 30 mètres au-dessus du niveau de la mer; le lac Eyre, au fond de la cuvette dont il occupe à peu près le centre, est à 12 mètres au-dessus du niveau de la mer. Ces lacs reçoivent quelques-uns des principaux cours d'eau du continent.
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Australie : paysage de brousse.
Les Trois Soeurs, dans les Montagnes bleues (Nouvelles Galles du Sud).

A l'Ouest, enfin, se trouve l'immense plateau qui couvre la moitié du continent australien; il est formé de terrains anciens (granits, quartzites), limité à l'Est par une rangée de chaires qui, dirigées Est-Ouest, se dressent au-dessus de la dépression centrale (monts Reynolds, monts Mac Donnell, 1500 m, monts Everard) et à l'Ouest par un relèvement du bord du plateau, qui dresse au-dessus de la côte orientale et méridionale des hauteurs qui dépassent 1000 mètres (mont Bruce, 1100 m, et mont Augustus au Nord; mont William et Stirling Range, au Sud). La plus grande partie de l'Ouest australien est occupée par un plateau de 200 à 300 mètres que bossellent des collines un peu plus élevées.

Dans l'Australie centrale et orientale, le dessèchement du climat a livré le sol à l'action éolienne et ces régions ont pris une topographie nettement désertique. Dans les terrains granitiques, se détachent, comme dans le Sidobre, de gros blocs aux formes fantastiques (roches-éléphants ou sphinx). Les grès sont découpés en tables ou se dressent en piliers. Enfin le sable a formé des rangées de petites dunes séparées par des vallées. Toute l'Australie occidentale est un véritable désert (Grand Désert de Sable au Nord, désert de Gibson et désert de Victoria au centre, Nullarbor Plain an Sud).
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Carte de l'Australie.

Carte de l'Australie.

Les cours d'eau.
Les principaux cours d'eau de l'Australie arrosent la moitié orientale de ce continent et sont dirigés du Nord-Ouest au Sud-Ouest. A l'intérieur, la dépression centrale n'a que des creeks, analogues aux ouaddi sahariens (Coopers Creek, 1600 km; Warburton, alimentant sporadiquement, l'un et l'autre, le Lac Eyre) et qui n'ont d'eau que pendant la saison des pluies. Le plus important fleuve d'Australie est le Murray (2575 km), déjà mentionné, qui reçoit le Darling, le Lachlan, le Murrumbidjee, etc., et se jette dans l'Océan Indien, au Sud d'Adelaïde.

La plupart de ces rivières, suivant la saison, sont complètement desséchées sur une grande partie de leur cours ou forment d'immenses marais. Elles traversent des pâturages constitués par une graminée dure et grossière désignée sous le nom caractéristique d'herbe porc-épic. Elles descendent des terrasses occidentales de la grande chaîne qui borde la côte Est de l'Australie. 

Au Nord et à l'ouest de l'Australie, on trouve encore quelques fleuves permanents; sur le versant de l'Océan indien : Daly, Fitzroy, Ashburton, Gascogne, Murchison; sur le versant du Pacifique : Belyando, Dawson. L'Ouest est totalement dépourvu de cours d'eau.

Le climat.
Le climat de l'Australie est éminemment tropical, surtout dans le Nord. On n'y connaît que deux saisons : la saison sèche, correspondant à l'hiver et pendant laquelle l'herbe qui recouvre le sol est desséchée par un vent brûlant qui souffle du Nord au Sud, et la saison des pluies diluviennes, de mars à septembre, qui transforme les cours d'eau en marais inabordables. Voilà pour l'intérieur. Quant à la Nouvelle-Galles du Sud et au Victoria, ils jouissent d'un climat tempéré.
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carte de l'Australie : isothermes et précipitations.

Températures et précipitations annuelles de l'Australie.

La faune et la flore.
L'Australie est remarquable par sa flore et sa faune spéciales. Les végétaux, appartenant principalement aux familles des Protéacées, des Myrtacées, des Légumineuses, des Composées, des Epacridées, des Diosmées, diffèrent de leurs analogues dans le monde entier par la disposition de leurs feuilles : celles-ci ont leur limbe vertical, ce qui donne au paysage un caractère étrange et distribue des ombres, et la lumière tout autrement que partout ailleurs. L'Australie est le pays des gigantesques eucalyptus qui atteignent jusqu'à 150 mètres de hauteur. Tous les végétaux européens se sont admirablement acclimatés sur les côtes Sud-Est et orientale. La vigne y a prospéré et la canne à sucre, le froment, l'avoine, l'orge, y produisent d'abondantes récoltes. Le palmier est commun autour du golfe de Carpentarie. 
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Australie : paysage de brousse.
Paysage de brousse dans l'Australie centrale.  Photos : The World Factbook.

Au point de vue de la faune, l'Australie abrite quelques-uns des plus singuliers des animaux. Tous les Mammifères qu'elle possède sont des Marsupiaux (kangourous, des wombats, des phalangers. etc) ou des Monotrèmes, tels que l'échidné et l'ornithorhynque. Les ossements recueillis dans les cavernes des montagnes Bleues montrent que ces animaux ont succédé à d'autres du même genre, mais de taille beaucoup plus grande, qui vivaient aux âges géologiques antérieurs. Les Anglais ont introduit en Australie les animaux domestiques de l'Europe; les moutons surtout s'y sont développés d'une façon extraordinaire; même chose pour les lapins. Les lamas et les alpacas importés des Andes et très bien acclimatés ajoutent encore à ces ressources.

L'économie.
Au cours des dernières décennies, l'Australie, s'est appuyée sur son économie traditionnellement tournée vers l'élevage des moutons et l'exploitation de ses ressources minières, pour opérer des transformations qui ont rendu cette économie très concurrentielle à l'échelle internationale. C'est le pays, au sein de l'OCDE, qui a eu la croissance économique la plus rapide au cours des années 1990; une performance due en grande partie à des réformes économiques mises en oeuvre dans les années 1980.

Aujourd'hui l'Australie occupe une position économique enviable, avec un PIB par habitant du même ordre que celui des quatre pays d'Europe occidentale les plus riches. Une inflation faible, un boom du marché immobilier, et le développement des liens commerciaux avec la Chine ont été les principaux facteurs à l'origine d'une croissance ininterrompue pendant plus d'une décennie et demie. Cependant, la sécheresse, l'augmentation des importations, et le maintien d'une monnaie forte ont fini par occasionner un déficit commercial notable.

Carte de l'Australie.
Carte de l'Australie. Cliquez sur la carte pour afficher une carte grand format.
Source du fond de carte : Natural Earth.


Frédéric Reitzaum, Stuart highway voyage au coeur de l'Australie, Timée-éditions, 2011.
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Après Route 66, Voyage au coeur de l'Amérique; l'aventure continue avec Stuart Highway, Voyage au coeur de l'Australie. 2832 km sur les pas des premiers explorateurs, une traversée gigantesque, des forêts luxuriantes du sud au désert arides du Nord,en passant pas les mines d'or et les montagnes. Partez à la découverte de ces terres sauvages, à la nature explosive, qui abritent les espèces les plus dangereuses du monde. Un voyage initiatique inoubliable, une aventure unique, plongez dans cette nature indomptable. (couv.). 
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